Das gesamte Ereignis war für das Selbstwertgefühl der Bevölkerung Afrikas von ungeheurer Bedeutung, da bis zu diesem Zeitpunkt noch keine ähnlich bedeutenden sportlichen Großereignisse auf dem afrikanischen Kontinent 12/0 alligator hooks hatten. Als Austragungsort war von Box-Promoter Don King, der den Kampf organisierte, das Stade du 20 Mai in Kinshasa in Zaire gewählt worden. Der Kampf war ursprünglich für den 25. Als Termin wurde schließlich der 30.

Rumble in the Jungle als nahezu unbesiegbar. Der amtierende Schwergewichts-Weltmeister George Foreman galt vor dem Kampf als klarer Favorit, bei den Buchmachern führte er mit einer Wettquote von 3:1. I’ve done something new for this fight. I’ve wrestled with an alligator, I’ve tussled with a whale, I did handcuff lightning, and threw thunder in jail. Last week I’ve murdered a rock, injured a stone and hospitalized a brick. I’m so mean I make medicine sick. Last night I cut the light off in my bedroom, hit the switch and was in bed before room was dark.

Ich habe Neues für diesen Kampf getan. Ich habe mit einem Alligator gerungen, mit einem Wal gerauft, dem Blitz Handschellen angelegt und den Donner eingekerkert. Letzte Woche hab’ ich einen Felsen ermordet, einen Stein verletzt und einen Ziegel krankenhausreif geprügelt. Ich bin so gemein, dass ich selbst Medizin krank mache.

Foreman verdarb sich Sympathien, da er mit einem Deutschen Schäferhund auftrat, was die einheimische Bevölkerung an die belgische Polizei der Kolonialzeit erinnerte, und wurde als ignoranter, arroganter US-Amerikaner gesehen. Obwohl Alis Trainer Angelo Dundee ihm immer wieder zurief, er solle von den Seilen weg, behielt Ali diese Taktik den restlichen Kampf über bei: Er blieb viel an den Seilen, hielt seinen Kopf außer Reichweite von Foremans Schlägen und setzte immer wieder schnelle Gegenangriffe auf Foremans Kopf. Foreman schlug vermehrt gegen Alis Rumpf, wurde dabei aber immer wieder durch Konter und Ausweichbewegungen gestört, und seine Treffer erzielten wenig Wirkung. Ab der fünften Runde ließ das Tempo des Kampfes etwas nach.